Transcripción del podcast de enero: Estado actual de la pandemia, vacunas de ARNm y cuellos de botel

Escrito por Edward Chen

Traducido al español por Deivy Castellano

A partir de 2021, la pandemia de coronavirus sigue siendo un problema importante. Hasta ahora, COVID-19 ha causado más de 400,000 muertes en los Estados Unidos, y se han reportado 2.1 millones de muertes a la Organización Mundial de la Salud. Según la Oficina del Censo de Estados Unidos, la población del país es de alrededor de 330 millones de personas. Esto significa que más de 1 de cada 1,000 estadounidenses ha muerto a causa del COVID-19. Según datos de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de Estados Unidos o CDC (por sus siglas en inglés), Estados Unidos superó este trágico hito un día después de Navidad el 26 de diciembre del año pasado. Hoy, 1.25 de cada 1,000 estadounidenses han muerto a causa de COVID-19. Esto equivale a 125 muertes por cada 100.000 personas. Los CDC pronostican que las muertes seguirán aumentando y que para el 15 de febrero, EE. UU. Alcanzará alrededor de 490.000 muertes totales por el coronavirus.


Centrándose en el mes actual, los CDC informaron 4.383 muertes hace solo 5 días el 20 de enero de 2021. Este fue el segundo peor día registrado en términos de muertes y el peor día desde el 15 de abril de 2020, poco después de que apareció por primera vez el coronavirus en los Estados Unidos. En términos de casos, y en línea con una tendencia reciente de 2 semanas de disminución de nuevos casos, los CDC registraron 170.000 nuevos casos el 23 de enero. Esto es menos que un máximo histórico de poco más de 314.000 nuevos casos el 8 de enero, lo que reflejó un aumento de casos como consecuencia de la temporada navideña.


Afortunadamente, los científicos han estado estudiando el coronavirus y trabajando en el desarrollo de vacunas. La Administración de Drogas y Alimentos de los Estados Unidos o FDA, ahora ha autorizado dos vacunas COVID-19 para uso de emergencia. La primera, la vacuna Pfizer-BioNTech COVID-19, recibió una autorización de uso de emergencia por parte de la FDA el 11 de diciembre de 2020. A esto le siguió la emisión de la FDA de una autorización de uso de emergencia para la segunda vacuna, la vacuna Moderna COVID-19, una semana después, el 18 de diciembre de 2020. Estas acciones permiten que las vacunas para la prevención de COVID-19 se distribuyan ampliamente en los Estados Unidos, aunque los plazos específicos variarán entre los estados. Por ejemplo, Massachusetts espera que la vacuna contra el coronavirus esté disponible para el público en general a partir de abril. Otras tres vacunas COVID-19, de AstraZeneca, Johnson & Johnson y Novavax, se encuentran actualmente en ensayos clínicos de fase 3 a gran escala en los Estados Unidos.


Sin embargo, incluso después del desarrollo y la aprobación de la vacuna, persisten desafíos con el suministro y la distribución. Las dos vacunas COVID-19 aprobadas actualmente en los Estados Unidos, son vacunas de ARNm. Esto significa que estas vacunas contienen ARN mensajero o ARNm. Los ARNm son una clase de moléculas que sirven como instrucciones moleculares para que las células produzcan proteínas. El ARNm de la vacuna COVID está recubierto por una membrana lipídica para su administración eficiente a las células y codifica proteínas de coronavirus no infecciosas que serán fabricadas por las células musculares después de la inyección de la vacuna. Cuando nuestras células inmunes están expuestas y reconocen estas partículas virales no infecciosas de antemano, producirán anticuerpos que pueden unirse y marcar estas proteínas virales para su destrucción. Debido a que estas proteínas son idénticas a partes del coronavirus, los anticuerpos resultantes creados por la respuesta inmune también atacarán al coronavirus infeccioso real.


Además, la pre-exposición a estas partículas virales no infecciosas permite que nuestro sistema inmunológico no solo genere anticuerpos, sino que genere anticuerpos que son más específicos contra el virus, lo que permite que los anticuerpos se dirijan mejor al coronavirus. Esto prepara a nuestros cuerpos para una posible exposición al coronavirus infeccioso real.


Una desventaja del enfoque de las vacunas de ARNm es que el ARNm es inherentemente inestable. Esto requiere que las vacunas de ARNm permanezcan enfriadas a temperaturas muy bajas desde la fábrica hasta los centros de distribución de vacunas. Cualquier desafío con la distribución se ve agravado por el hecho de que tanto la vacuna Pfizer-BioNTech COVID-19 como la vacuna Moderna COVID-19 requieren dos dosis para una eficacia total.


En el caso de la vacuna COVID-19 de Pfizer-BioNTech, la vacuna debe mantenerse en congeladores de temperatura ultrabaja a temperaturas de -80 ° C a -60 ° C (o -112 ° F a -76 ° F) hasta que antes de usar. Este es el rango de temperatura al que se envía la vacuna. Una vez en su destino, la vacuna Pfizer-BioNTech también se puede almacenar a temperaturas más altas de 2 ° C a 8 ° C (36 ° F a 46 ° F) en un refrigerador hasta por 5 días antes de que se deseche la vacuna. La vacuna Moderna COVID-19 utiliza diferentes materiales para la membrana lipídica y, por lo tanto, se puede enviar y mantener a una temperatura más alta de entre -25 ° C y -15 ° C (o -13 ° F a 5 ° F). La vacuna Moderna también se puede almacenar en el mismo rango de temperatura más suave de 2 ° C a 8 ° C (36 ° F a 46 ° F) en su destino, pero por un período más largo de hasta 30 días. La mayoría de las vacunas, como todas las vacunas contra la influenza (1) y ambas vacunas contra la gripe H1N1 2009, se almacenan en este rango de temperatura más suave que solo requiere un refrigerador. Como era de esperar, la necesidad de mantener las vacunas Pfizer-BioNTech y Moderna COVID a bajas temperaturas durante el envío crea un desafío que debe resolverse. Este es un problema reconocido y los ingenieros ya están creando soluciones.


Pfizer ha fabricado contenedores especialmente diseñados para enviar sus vacunas contra el coronavirus. El hielo seco tiene una temperatura superficial de -78,5 ° C (o -109,3 ° F). Esto se encuentra convenientemente en el rango de baja temperatura requerido por la vacuna Pfizer-BioNTech y es utilizado por Pfizer para enviar sus vacunas. Esto no presenta desafíos adicionales significativos, ya que el envío de artículos empacados con hielo seco es un proceso ya común y ya se han desarrollado procedimientos para este propósito. Pfizer afirma que sus contenedores pueden almacenar la vacuna hasta por 30 días, siempre que se reponga hielo seco cada cinco días. El proceso de distribución incluye la entrega de "Kits de recarga de hielo seco". Esto permite que las vacunas de Pfizer-BioNTech se almacenen en los contenedores de Pfizer en los centros de distribución de vacunas hasta 30 días antes de que se necesite un congelador de temperatura ultrabaja.


Las vacunas Moderna, que requieren temperaturas menos extremas, se envían en contenedores refrigerados y aislados con un monitor de temperatura por una empresa de distribución independiente. Esta empresa distribuidora, McKesson, ya recibió un contrato por parte de los CDC en 2016 para, en caso de ser necesario, entregar vacunas a temperaturas de -20 ° C y / o entre 2 ° C y 8 ° C durante el evento de una pandemia. McKesson también distribuyó vacunas contra la gripe H1N1 durante la pandemia de gripe H1N1 2009. Tanto McKesson como Pfizer finalmente envían las vacunas que procesan a través de UPS y FedEx, lo que significa que UPS y FedEx manejan colectivamente todos los envíos de vacunas contra el coronavirus en los Estados Unidos.


Hasta la fecha, el gobierno federal ha enviado más de 41,4 millones de dosis de vacunas a los estados, territorios y otras entidades gubernamentales de Estados Unidos, como el Departamento de Defensa. De las dosis de vacuna distribuidas, aproximadamente la mitad se han administrado. Se han administrado 21,8 millones de dosis de la vacuna COVID-19 a un total de 18,5 millones de personas, y 3,2 millones de personas han sido vacunadas con las 2 dosis completas.


La producción, más que la distribución, puede ser en realidad un cuello de botella más significativo. La vacuna Pfizer está actualmente aprobada para personas mayores de 16 años, mientras que la vacuna Moderna está aprobada para personas mayores de 18 años. Vacunar a todos los estadounidenses de 18 años o más requiere más de 510 millones de dosis de vacunas para unos 255 millones de personas. Cuando el objetivo cambia de vacunar a todo el mundo a vacunar a suficientes personas para lograr la inmunidad colectiva, el número de dosis necesarias desciende a entre 380 y 460 millones de dosis. Esto supone que la inmunidad colectiva se logra vacunando entre el 75 y el 90 por ciento de la población, una cifra que suele dar el Dr. Anthony Fauci, director del Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas de Estados Unidos. Para poner en perspectiva la cifra de 380 a 460 millones de dosis, el gobierno de Estados Unidos tiene un acuerdo con Moderna para comprar 200 millones de dosis que se entregarán antes del 30 de junio y un acuerdo separado con Pfizer para comprar 100 millones de dosis que se entregarán antes del 31 de julio.


Sin embargo, en última instancia, a pesar de todos los desafíos que enfrentamos, la urgente necesidad de vacunas contra el coronavirus ha avanzado la ciencia. Por ejemplo, Moderna, que se especializa en terapias de ARNm y fue fundada hace 10 años, no había lanzado ningún producto hasta su vacuna COVID-19 el año pasado. La experiencia obtenida del desarrollo de una vacuna de ARNm de COVID-19 abre el camino a futuras vacunas de ARNm, como inmunizaciones similares a una vacuna contra el virus chikungunya que Moderna ya había estado desarrollando antes de la pandemia. Actualmente, no se han aprobado vacunas para la prevención de la infección por el virus chikungunya. Los desafíos son muy reales, pero también lo son los avances.


(1) La FDA enumera 10 vacunas contra la influenza diferentes que se han lanzado para la temporada de influenza 2020-2021: Afluria Quadrivalent, Fluad, Fluad Quadrivalent, Fluarix Quadrivalent, Flublok Quadrivalent, Flucelvax Quadrivalent,